Das mysteriöse Raumflugzeug X-37B der Air Force vergeht 400 Tage im Orbit

Bild der Funktionen im Orbit für das Weltraumflugzeug X-37 der NASA.

Dieses Bild des NASA Marshall Space Flight Center zeigt Funktionen im Orbit des wiederverwendbaren Raumflugzeugs X-37B, das jetzt unter den Flügeln der US-Luftwaffe steht. (Bildnachweis: NASA/MSFC)



Das unbemannte Weltraumflugzeug X-37B der US-Luftwaffe umkreist die Erde nun seit mehr als 400 Tagen auf einer geheimen Mission, die dem Orbital-Langlebigkeitsrekord des Fahrzeugs immer näher kommt.



Die Raumsonde X-37B startete am 11. Dezember 2012, was bedeutet, dass sie seit Dienstag (28. Januar) 413 Tage in der Luft war, auf der dritten Mission des Programms, die als OTV-3 (kurz für Orbital Test) bekannt ist Fahrzeug-3). Der Ausdauerrekord liegt bei 469 Tagen und wurde während des OTV-2 aufgestellt, der 2011 explodierte.

OTV-2 und OTV-3 haben verschiedene X-37B-Fahrzeuge verwendet (die Air Force verfügt derzeit über zwei Fahrzeuge). Das Weltraumflugzeug, das derzeit die Erde umkreist, flog auch die erste OTV-1-Mission des Programms, die nach dem Start im Jahr 2010 225 Tage im Weltraum blieb. Sehen Sie sich Fotos von der OTV-3-Mission des X-37B-Raumschiffs an ]



OTV-1 und OTV-2 landeten beide auf der kalifornischen Vandenberg Air Force Base. Aber die Air Force und Boeing, die die X-37B bauen, beobachten es Kennedy Space Center der NASA (KSC) in Florida als Landeplatz für zukünftige Missionen.

Heimkehr nach Florida

Boeing kündigte diesen Monat an, seine Präsenz in Florida durch neue Stellen in den Bereichen Technologie, Engineering und Support bei KSC auszubauen.



Im Rahmen dieses Pakets werden Investitionen getätigt in Umbau der ehemaligen Space-Shuttle-Anlage , Orbiter Processing Facility (OPF-1), zu einer Struktur, die es der US Air Force ermöglichen würde, das X-37B Orbital Test Vehicle (OTV), ein 29 Fuß langes, effizient zu landen, zu bergen, zu überholen und wieder zu starten , wiederverwendbare unbemannte Raumfahrzeuge“, so Boeing.

Die Bauarbeiten werden bis zum zweiten Quartal 2015 abgeschlossen sein, sagte Boeing-Sprecherin Diana Ball.

Die X-37B-Fahrzeuge werden der Air Force von Boeings Space & Intelligence Systems zur Verfügung gestellt. Welche Nutzlasten die Roboter-Raumflugzeuge auf ihren vertraulichen Kreuzfahrten mitführen, bleibt geheim. [ Weltraumflugzeuge: Evolution des geflügelten Raumschiffs (Infografik) ]



Renovierung in Vorbereitung

Welche Änderungen müssen an der Space Shuttle Landebahn, Radar, Ortungs- und Leittechnik waren nicht sofort klar. Es ist bekannt, dass eine Armee von Arbeitern die Start- und Landebahn der Vandenberg Air Force Base renovieren musste, um die ankommende X-37B abfertigen zu können.

Zum einen beinhaltete diese Nachrüstung den Austausch von Hunderten von Platten entlang der Mittellinie der Fluglinie, um das einzigartige Fahrwerksdesign des Raumfahrzeugs zu bewältigen, so die Santa Maria Times.

Wie guesswhozoo.com im September 2012 berichtete, hatte die Air Force im Rahmen einer laufenden Prüfung zur Landung von X-37B-Fahrzeugen beim KSC mit der Durchführung von Taxi- und Bremstests begonnen. Die Aussicht, das Roboter-Raumflugzeug auf die KSC-Landebahn zurückzubringen, die von der inzwischen im Ruhestand befindlichen Space-Shuttle-Flotte der NASA genutzt wurde, wurde als kostensparende Maßnahme angesehen.

Die Luftwaffe

Das geheime Raumflugzeug X37-B der Air Force landete im Juni 2012 nach mehr als einem Jahr im Orbit.(Bildnachweis: USAF/Boeing)

Es wurde erwogen, die Lande-, Renovierungs- und Startoperationen im KSC oder in der benachbarten Cape Canaveral Air Force Station zu konsolidieren, um Geld zu sparen, sagte Major Tracy Bunko – damals am Presseschalter der Air Force des Pentagons –, sagte damals.

'Wir versuchen, frühere Space-Shuttle-Investitionen zu nutzen und untersuchen die Möglichkeit, die ehemalige Shuttle-Infrastruktur für X-37B OTV-Landeoperationen zu nutzen', sagte Bunko, wie in der guesswhozoo.com-Story von 2012 berichtet.

Diese Untersuchungen befanden sich in einem frühen Stadium der Überprüfung, sagte Bunko damals, 'könnten jedoch möglicherweise bereits für die Landung von OTV-3 verwendet werden'.

Interessanterweise gab die Federal Aviation Administration (FAA) Ende Dezember ihre Auswahl von sechs Standorten als Teststandorte für unbemannte Flugsysteme (UAS) bekannt. Florida wurde nicht als einer dieser sechs Standorte identifiziert, obwohl der Roboter X-37B als eines der teuersten und sicherheitsrelevantesten UAS-Fahrzeuge angesehen werden könnte, die heute im Einsatz sind.

Schnellere Bearbeitungszeit

Die Konsolidierungsarbeiten in Florida legen eine weitere Feinabstimmung des X-37B-Programms nahe, sagte Joan Johnson-Freese, Professorin für nationale Sicherheitsangelegenheiten am Naval War College in Newport, R.I.

'Mir scheint, dass die Air Force mit der dritten Mission beabsichtigte, die Grenzen dessen, was die X-37B in Bezug auf die Zeit im Weltraum leisten kann, zu erweitern, und dass sie mit den Ergebnissen der Mission zufrieden sind', sagte sie SPACE .com.

Das X-37B-Profil sei das eines Technologie-Testbeds, das die Air Force je nach Vorfall fortsetzen oder beenden könnte, sagte Johnson-Freese. 'Die Verlagerung des Betriebs nach Florida wird mehr Missionen mit wahrscheinlich einem anderen Testparameter ermöglichen, den sie sich ansehen', sagte sie.

'Wenn der Umzug nach Florida bedeutet, dass die Air Force eine Zukunft für das Weltraumflugzeugprogramm sieht, ist es ein guter Zeitpunkt für den Kongress und die Regierung, um überzeugende Gründe für die Ausgaben dieses Geldes zu bitten', sagte Laura Grego, leitende Wissenschaftlerin im Global Sicherheitsprogramm der Union of Concerned Scientists in Cambridge, Massachusetts.

'Sie sollten fragen, welche Dinge wir im Weltraum tun wollen, die das Weltraumflugzeug besser oder effizienter oder billiger machen kann', sagte Grego. 'Mir ist nicht klar, ob es welche gibt.'

Flash zurück! Festkörperraketen-Booster fallen ab, als ein von den USAF X-20 gesteuertes Dyna-Soar-Raumflugzeug auf einem Titan-III-Booster in die Umlaufbahn fliegt. Das Programm wurde 1963 eingestellt. Ist die heutige X-37B eine Wiederbelebung einiger X-20-Missionsziele?

Flash zurück! Festkörperraketen-Booster fallen ab, als ein von den USAF X-20 gesteuertes Dyna-Soar-Raumflugzeug auf einem Titan-III-Booster in die Umlaufbahn fliegt. Das Programm wurde 1963 eingestellt. Ist die heutige X-37B eine Wiederbelebung einiger X-20-Missionsziele?(Bildnachweis: Foto / Illustration Erik Simonsen)

Kontinuierliches Engagement für die X-37B

»Der Shuttle-Hangar ist offensichtlich überzählig. Die X-37B ist viel kleiner und bräuchte nicht annähernd diese Größe“, sagte Mark Gubrud, Physiker in Chapel Hill, North Carolina und Mitglied des International Committee for Robot Arms Control, einer Gruppe, die sich der Begrenzung des Militärs widmet Robotik .

Gubrud sagte, dass es ein kontinuierliches Engagement für das X-37B-Programm zu geben scheint.

'Ich kann nur vermuten, warum, aber ich vermute, ihnen gefällt, was sie damit machen, dh die Missionen, Ausrüstung, Materialien usw. zu testen und auf ziemlich kontrollierte und vorhersehbare Weise zu erholen, auch wenn die Kosten ziemlich hoch sind.' im Vergleich zu Alternativen wie der Wiederherstellung von Fallschirmkapseln“, sagte Gubrud gegenüber guesswhozoo.com.

US-Militär-Weltraumgruppen seien auch sehr an Hyperschallflügen und Fahrzeugen wie Raumflugzeugen interessiert, die in der oberen Atmosphäre herumfliegen, sagte Gubrud. 'Das hält dieses Programm am Leben, auch wenn es kostspielig ist und uns nicht zu einer Revolution führt', sagte er. [ Bilder: Die Schallmauer durchbrechen ]

Nach Gubruds Ansicht ist die X-37B ein verkleinertes NASA-Space-Shuttle ohne die Astronauten-Lebenserhaltung und die Triebwerke. »Sogar seine Orbitalmanöverfähigkeit ist erbärmlich schwach. Wenn sie es zu einer Waffe machen wollten, wäre das erste, ihm eine ernsthafte Hauptmaschine zu geben“, sagte er.

Das Weltraumflugzeug zurückbringen

Der Autor Erik Simonsen sprach über den abgesagten X-20 Dyna-Soar des US-Militärs in den frühen 1960er Jahren und seine Bedeutung für das aktuelle X-37B-Programm. Simonsen schrieb 2013 „Project Terminated – Famous Military Aircraft Cancellations of the Cold War and What Might Have Been“.

„Auf dem Höhepunkt des Kalten Krieges bot die Entwicklung des bemannten Raumflugzeugs USAF/Boeing X-20 Dyna-Soar den USA eine einzigartige Gelegenheit. Eine kleine Flotte bemannter, wiederverwendbarer Raumfahrzeuge mit einem Piloten hätte unsere Luft- und Raumfahrttechnologie zu einem kritischen Zeitpunkt in der Geschichte dramatisch beschleunigt“, sagte Simonsen.

Darüber hinaus hätte das Dyna-Soar-Programm den USA eine kostengünstige wiederverwendbares Raumschiff , sagte Simonsen und verwies auf die Fähigkeit zum Start bei Bedarf, die direkte Rückkehr zur Basis aus dem Orbit und die überlegene Manövrierfähigkeit in der Orbitalneigung und -höhe.

„Überkopfaufklärung der Sowjetunion durchzuführen, ohne genau vorhergesagt und verfolgt zu werden, war eine entscheidende Anforderung. Damals war das Abrufen von Filmkanistern aus dem Orbit nicht immer zuverlässig, und der X-20 hätte seine Nutzlast zur sofortigen Analyse an seine Startbasis zurückgebracht“, sagte Simonsen.

Die Erkenntnisse aus der X-20, so Simonsen, hätten auf das viel größere Space-Shuttle-Programm der NASA übertragen werden können, das in den 1970er Jahren entwickelt wurde. Unglücklicherweise, sagte er, wurde das Dyna-Soar-Programm im Dezember 1963 vom damaligen Verteidigungsminister Robert McNamara abgesagt, da der X-20-Prototyp zu 50 Prozent fertiggestellt war, die Werkzeuge für neun zusätzliche Raumflugzeuge – und Luftwaffen-Astronauten in der Ausbildung – vorhanden waren.

Da das X-37B-Programm an das Rapid Capabilities Office der US-Luftwaffe übertragen wurde, ist ein Großteil des Programms und der Mission jetzt geheim, sagte Simonsen.

'Heute kombiniert das X-37B OTV alle Leistungsmerkmale eines geflügelten Raumflugzeugs mit den jüngsten Fortschritten in der autonomen Steuerung', sagte Simonsen gegenüber guesswhozoo.com.

Simonsen bemerkte die 2,1 x 1,2 Meter große Nutzlastbucht der X-37B für Experimente im Orbit und die Möglichkeit, diese Experimente zur Erde zurückzubringen. Solarplatten die Lithium-Ionen-Batterien des Raumfahrzeugs aufladen und so ausgedehnte Orbitaloperationen ermöglichen, sagte er.

'Obwohl seit der unglücklichen X-20 viele Jahrzehnte vergangen sind, ist es erfreulich, die heutigen Air Force-Führer als Visionäre zu sehen', schloss Simonsen.

Leonard David berichtet seit mehr als fünf Jahrzehnten über die Raumfahrtindustrie. Er ist ehemaliger Forschungsdirektor der National Commission on Space und Co-Autor von Buzz Aldrins neuem Buch „Mission to Mars – My Vision for Space Exploration“, das von National Geographic veröffentlicht wurde. Folge uns @spacedotcom , Facebook oder Google+ . Ursprünglich veröffentlicht am guesswhozoo.com.