Charles Duke: Von Capcom zu Moonwalker

Charlie Duke war die Stimme im Radio, die während der Landung mit der Besatzung von Apollo 11 sprach. Einige Jahre später betrat er mit Apollo 16 selbst den Mond.



Charlie Duke war die Stimme im Radio, die während der Landung mit der Besatzung von Apollo 11 sprach. Einige Jahre später betrat er mit Apollo 16 selbst den Mond.(Bildnachweis: NASA)



Charles M. Duke Jr. ist ein NASA-Astronaut, der den Mond während Apollo 16 erforschte, aber er ist auch für seine entscheidende Rolle als Capcom – der Kommunikator der Raumsonde – während der haarsträubenden Landung von Apollo 11 bekannt.

Duke und sein Kommandant von Apollo 16, John Young, verbrachten mehr als 20 Stunden auf dem Mond in der Region Descartes. Laut Duke hat er die einzigen Videos des Mondrovers 'in Aktion' aufgenommen, als er über die Oberfläche rutschte.



Duke zog sich 1975 von der NASA zurück, um in die Privatwirtschaft einzusteigen. Heute ist er Vorsitzender der Astronaut Scholarship Foundation, die ihren Sitz in Titusville, Florida, hat, nicht weit von dem Ort, an dem seine Raumsonde zum Mond reiste.

'Twangquility-Basis'

Duke trat 1957 nach seiner Ausbildung an der Naval Academy in die Air Force ein. Sein erster Einsatz nach der Fortbildung war drei Jahre lang als Abfangjägerpilot bei einem Geschwader auf dem Luftwaffenstützpunkt Ramstein, Deutschland. Als er 1966 als Astronaut ausgewählt wurde, war Duke Ausbilder an der Air Force Aerospace Research Pilot School – einem Ort, an dem er erst im Jahr zuvor seinen Abschluss gemacht hatte.



Bei der NASA war er Mitglied der Astronauten-Unterstützungscrew für den Flug Apollo 10 und wurde dann als Capcom für Apollo 11 eingesetzt erste Landung auf dem Mond . Laut Duke war es Neil Armstrong selbst – der erste Mensch auf dem Mond – der im Radio um Dukes Anwesenheit bat.

Apollo 11 hatte eine dramatische Landung. Die Besatzung war mehrere Meilen vom Kurs entfernt, kämpfte gegen Computerüberlastungsalarme und hatte auch keinen Treibstoff mehr. Die Mondlandefähre landete mit weniger als 30 Sekunden Treibstoff in den Tanks auf der Oberfläche.

'Houston, Tranquility Base hier, die Eagle ist gelandet', funkte Armstrong am 20. Juli 1969.



In Dukes Aufregung fummelte er die Kommunikation zurück.

'Ich war so aufgeregt, dass ich die 'Tranquility Base' nicht verlassen konnte.' Es kam irgendwie wie 'Twangquility' heraus, weißt du', sagte Duke in einer Interview mit der NASA im Jahr 1999 .

'Es war: 'Roger, Twangquility-Basis. Wir kopieren Sie nach unten. Wir haben eine Menge Leute, die kurz davor stehen, blau zu werden. Aber wir atmen wieder.“ Und ich glaube, das ist wahr … ich meine, wir waren – ich hielt den Atem an, weißt du, weil wir uns nahe standen.“

Masern und Motoren

Duke war später ein Backup-Mitglied der Apollo-13-Crew, wo er am bekanntesten dafür ist, dass er Ken Mattingly versehentlich den deutschen Masern aussetzte. Duke war von seinem 3-jährigen Sohn entlarvt worden.

Duke, der noch nie an dieser Krankheit litt und selbst erkrankte, ging zum NASA-Flugarzt. Der Arzt begann, alle Astronauten zu testen und stellte fest, dass Mattingly auch keine Immunität hatte. Mattingly wurde aus dem Apollo 13-Flug gerissen Nur wenige Tage vor dem Start .

Die beiden Männer wurden als Hauptbesatzungsmitglieder für Apollo 16 ausgewählt, zusammen mit John Young als Kommandant. Sie hoben am 16. April 1972 ab und erreichten am 20. April eine Mondumlaufbahn.

Kurz nachdem sich die Mondlandefähre Orion vom Kommandomodul Casper getrennt hatte, entdeckte Mattingly, dass der Motor des Kommandomoduls ungewöhnlich vibrierte, wenn er Backup-Systemsteuerungen benutzte.

»Also, ich meine, unser Herz sank. Wenn Ihr Herz in der Schwerelosigkeit bis auf den Boden der Stiefel sinken kann, dann war es unseres, weil ... da waren wir, wissen Sie, zwei Jahre Training, 240.000 Meilen entfernt, eine Stunde vor der Landung in einer Umlaufbahn«, erinnerte sich Duke.

»Sie können auf Ihren Landeplatz hinunterschauen, der acht Meilen unter Ihnen liegt, und sie werden Ihnen sagen, dass Sie nach Hause kommen sollen. Und wir dachten, dass das passieren würde, weil es gemäß den Missionsregeln abgebrochen wurde.“

Die Mission Control brauchte Stunden, um eine Entscheidung zu treffen, kam aber zurück und sagte, die Daten zeigten, dass eine Landung sicher sei. Young und Duke landeten fröhlich auf der Oberfläche, um mit Erkundungen zu beginnen.

Charles M. Duke Jr., Pilot der Apollo 16-Mondlandefähre, hinterließ dieses Foto seiner Familie auf der Mondoberfläche.

Charles M. Duke Jr., Pilot der Apollo 16-Mondlandefähre, hinterließ dieses Foto seiner Familie auf der Mondoberfläche.(Bildnachweis: NASA)

„Enthusiasmus und Humor“

Duke und Young verbrachten mehr als 20 Stunden im Hochland von Descartes, verteilt auf drei Moonwalks. Das Hauptziel der Besatzung bestand darin, vulkanisches Gestein zu suchen, und sie hatten unzählige Stunden an geologischer Ausbildung erhalten, um sie bei diesem Ziel zu unterstützen. Sie fanden jedoch nur Sedimentgesteine.

Insgesamt verlief die Mission mit ein paar kleinen Haken reibungslos: Ein Astronaut brach eine Abdeckung am Rad des Mondrovers, was bedeutete, dass jede Fahrt die Astronauten mit Regolith (Mondboden) bedeckte.

Young zog auch versehentlich ein lebenswichtiges Kabel von einem wissenschaftlichen Experiment, weil es für Astronauten schwer war, ihre Füße zu sehen, wenn sie auf der Oberfläche herumliefen. An seinem letzten Tag auf dem Mond platzierte Duke ein Bild seiner Familie auf der Mondoberfläche. Das Foto zeigt Duke, seine Frau Dorothy und ihre Söhne Charles und Thomas. Dann ging er weg und ließ das Bild zurück.

Duke, Young und Mattingly landeten sicher am 27. April 1972. Duke blieb drei weitere Jahre im Programm, bevor er in den Ruhestand ging und mehrere private Initiativen unternahm. Seine Arbeit nach der NASA umfasste die Bereiche Investitionen, Immobilien und sogar Getränkevertrieb.

Auch heute spricht Duke trotz seines hohen Alters regelmäßig und reist zu Astronautenshows. „Duke führte zusammen mit dem Astronauten John Young die Apollo-Mission mit einem Enthusiasmus und Humor durch, der ihr großes Fernsehpublikum verzauberte. Seitdem begeistert er das Publikum“, heißt es auf der Website von Duke.

— Elizabeth Howell, guesswhozoo.com-Mitwirkende