Zwergplanet Eris ist der 'fast perfekte' Pluto-Zwilling

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Diese künstlerische Darstellung zeigt den fernen Zwergplaneten Eris. Neue Beobachtungen haben gezeigt, dass Eris kleiner ist als bisher angenommen und fast genauso groß wie Pluto. Eris ist extrem reflektierend und seine Oberfläche ist wahrscheinlich mit Reif bedeckt, der sich aus den gefrorenen Überresten seiner Atmosphäre gebildet hat. (Bildnachweis: ESO / L. Calçada)



Obwohl der Zwergplanet Eris am Rande des Sonnensystems viel dichter ist als Pluto, sind die beiden kalten Welten fast genau gleich groß, findet eine neue Studie.



Astronomen haben zum ersten Mal den Durchmesser von Eris anhand von Beobachtungen, die Ende letzten Jahres gemacht wurden, genau gemessen, als sie den Zwergplaneten fingen, als er vor einem schwachen Stern vorbeizog. Die Beobachtungen, die mit mehreren Teleskopen in Chile gemacht wurden, zeigten, dass Eris und Pluto ziemlich gleich groß sind, was sie zu 'fast perfekten' Zwillingen macht, sagten die Forscher.

Die heute (26. Oktober) in der Fachzeitschrift Nature angekündigte Entdeckung widerspricht den ursprünglichen Erwartungen der Wissenschaftler.



Als Eris 2005 zum ersten Mal entdeckt wurde, galt er als deutlich größer als Pluto. Tatsächlich war die Entdeckung von Eris ein wichtiger Grund, warum Astronomen Pluto im Jahr 2006 zum Zwergplanetenstatus herabgestuft haben. Diese Entscheidung ist bis heute umstritten, was den Namen von Eris passend macht: Eris ist die griechische Göttin der Zwietracht und des Streits, die Eifersucht und Neid schürte unter den Göttinnen, was zum Trojanischen Krieg führte.

Die neuen Beobachtungen sollen Astronomen helfen, mehr über die Zusammensetzung und die Evolutionsgeschichte von Eris zu erfahren. Sie zeigen zum Beispiel, dass der Zwergplanet eine Oberfläche hat, die noch stärker reflektiert als der Schnee der Erde, was darauf hindeutet, dass er von einer dünnen Eisschicht bedeckt ist.

'Es ist außergewöhnlich, wie viel wir über ein kleines und weit entferntes Objekt wie Eris herausfinden können, wenn wir es mit relativ kleinen Teleskopen vor einem schwachen Stern vorbeiziehen', studieren Hauptautor Bruno Sicardy von der Pierre-et-Marie-Curie-Universität und Observatorium von Paris, sagte in einer Erklärung. 'Fünf Jahre nach der Entstehung der neuen Klasse von Zwergplaneten lernen wir endlich einen ihrer Gründungsmitglieder richtig kennen.' [ Treffen Sie die Zwergplaneten des Sonnensystems ]



Eris gucken

Eris und Pluto besetzen beide den Kuipergürtel, den fernen Ring kalter Körper jenseits von Neptun. Aber Eris ist noch weiter weg als Pluto und umkreist unseren Stern aus etwa dreimal weiter Entfernung.

Im November 2010 passierte Eris aus Sicht der Erde einen schwachen Hintergrundstern. Dieses als Bedeckung bekannte Ereignis bot Astronomen eine seltene Gelegenheit, etwas über den Zwergplaneten zu erfahren.



'Die Beobachtung von Bedeckungen durch die winzigen Körper jenseits von Neptun im Sonnensystem erfordert große Präzision und sehr sorgfältige Planung', sagte Sicardy. 'Dies ist der beste Weg, um Eris' Größe zu messen, ohne tatsächlich dorthin zu gehen.'

Astronomen bemühten sich koordiniert, die Bedeckung von 26 Orten rund um den Globus aus zu beobachten. Zwei Stätten in Chile haben sich bezahlt gemacht, darunter das La Silla-Observatorium, das von der Europäischen Südsternwarte betrieben wird.

Die Beobachtungen halfen den Wissenschaftlern zu bestimmen, dass der Durchmesser von Eris 2.445 Meilen (2.326 Kilometer) beträgt, geben oder nehmen 7 Meilen (12 km). Damit ist die Größe von Eris noch genauer bekannt als die von Pluto. (Es wird angenommen, dass Pluto zwischen 1.429 und 1.491 Meilen – oder 2.300 bis 2.400 km – breit ist.)

Es bedeutet auch, dass Pluto und Eris in jeder Hinsicht die gleiche Größe haben, sagten die Forscher.

Sicardy und seine Kollegen veröffentlichen ihre Ergebnisse in der Ausgabe vom 27. Oktober der Zeitschrift Nature.

Dieses Diagramm zeigt die Bahn eines lichtschwachen Sterns während der Bedeckung des Zwergplaneten Eris im November 2010. An zwei Standorten in Südamerika verschwand der lichtschwache Stern kurzzeitig, da sein Licht von Eris blockiert wurde und ein anderer verzeichnete keine Helligkeitsänderung. Studien darüber, wo und wie lange das Ereignis beobachtet wurde, haben es Astronomen zum ersten Mal ermöglicht, die Größe von Eris genau zu messen. Überraschenderweise stellen sie fest, dass es fast genau die gleiche Größe wie Pluto hat und eine stark reflektierende Oberfläche hat.

Dieses Diagramm zeigt die Bahn eines lichtschwachen Sterns während der Bedeckung des Zwergplaneten Eris im November 2010. An zwei Standorten in Südamerika verschwand der lichtschwache Stern kurzzeitig, da sein Licht von Eris blockiert wurde und ein anderer verzeichnete keine Helligkeitsänderung. Studien darüber, wo und wie lange das Ereignis beobachtet wurde, haben es Astronomen zum ersten Mal ermöglicht, die Größe von Eris genau zu messen. Überraschenderweise stellen sie fest, dass es fast genau die gleiche Größe wie Pluto hat und eine stark reflektierende Oberfläche hat.(Bildnachweis: ESO / L. Calçada)

Eris-Details enthüllt

Die Forscher schließen auch, dass Eris ein kugelförmiger Körper ist. Und indem sie die Bewegung von Eris' Mond Dysnomia untersuchen, sagen sie, dass der Zwergplanet etwa 27 Prozent schwerer ist als Pluto, was bedeutet, dass er auch erheblich dichter ist als Pluto.

'Diese Dichte bedeutet, dass Eris wahrscheinlich ein großer felsiger Körper ist, der von einem relativ dünnen Eismantel bedeckt ist', sagte Co-Autor Emmanuel Jehin vom Institut d'Astrophysique de I'Université de Liège in Belgien.

Es wurde auch festgestellt, dass die Oberfläche von Eris extrem reflektierend ist und 96 Prozent des auftreffenden Lichts zurückprallt. Das macht Eris zu einem der am stärksten reflektierenden Körper im Sonnensystem, ungefähr auf Augenhöhe mit Saturns Eismond Enceladus. [ Top 10 Fakten zu extremen Planeten ]

Forscher glauben, dass die Oberfläche von Eris wahrscheinlich aus stickstoffreichem Eis besteht, das mit gefrorenem Methan in einer weniger als 1 Millimeter dicken Schicht vermischt ist. Diese Eisschicht könnte daraus resultieren, dass die Atmosphäre des Zwergplaneten periodisch als Reif auf seiner Oberfläche kondensiert, wenn er sich von der Sonne entfernt, sagten sie.

Die neuen Beobachtungen ermöglichen den Forschern auch eine weitere Schätzung der Oberflächentemperatur von Eris. Die der Sonne zugewandte Seite des Zwergplaneten wird wahrscheinlich nicht wärmer als minus 396 Grad Fahrenheit (minus 238 Grad Celsius), während die Temperaturen auf der Nachtseite noch niedriger sein würden, sagten Forscher.

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