Europäischer Mars-Rover-Prototyp unternimmt große Testfahrt in der chilenischen Wüste

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Europas nachgestellter Mars-Rover 'Bridget' während seines Versuchs in der Atacama-Wüste in Chile im Oktober 2013. (Bildnachweis: Astrium — E. Allouis)



Ein störender Staubteufel hat einen europäischen Mars-Rover-Prototyp vor kurzem nicht davon abgehalten, seine Arbeit in der chilenischen Wüste zu beenden.



„Glücklicherweise [aufgrund] des gut gebauten Lagers und der Anordnung unter Berücksichtigung von starkem Wind (mit Autos als Windschutz), dem Notfallplan und der Risikobewertung wurde niemand verletzt. Wir haben sogar den fehlenden Stuhl gefunden“, schrieben Beamte der Europäischen Weltraumorganisation (ESA) in einem Blogbeitrag vom 7. Oktober über den Vorfall bei der Testfahrt des Mars-Rovers.

Das Wetterereignis in der Atacama-Wüste zeigt nur eine der Gefahren, denen der europäische ExoMars-Rover ausgesetzt ist, wenn er Ende dieses Jahrzehnts auf dem Roten Planeten ankommt, um nach Anzeichen vergangenen oder gegenwärtigen Lebens zu suchen. Der Prototyp, von seinem Kontrollteam Bridget genannt, verbrachte zwischen dem 7. Die Suche nach Leben auf dem Mars (Eine Foto-Timeline) ]



Für die ESA war der Feldversuch eine wichtige Gelegenheit, das Mars-Roving im Feld zu testen. Während die NASA daran gewöhnt ist, Rover des Roten Planeten zu steuern – die Agentur hat vier auf dem Mars pilotiert, wobei der 1-Tonnen-Rover Curiosity der neueste ist – wird ExoMars der erste europäische Rover sein. Es soll 2018 auf den Markt kommen.

Die Wüste fegen

Die ESA arbeitete daran, die Mission so realistisch wie möglich zu gestalten, obwohl einige Anpassungen erforderlich waren. Zum Beispiel markierten die Controller, wo Bridget am Ende eines jeden Arbeitstages anhielt, und zogen dann den Rover über Nacht vom Standort, bis er am nächsten Morgen zurück navigierte.



Da Bridgets Rückkehr Spuren im Sand hinterlassen hat, gingen die Forscher raus und fegten die Wüste von allen Spuren des Weges des Rovers. Dies war notwendig, weil das Remote Control Center (RCC) das Navigieren nach Orientierungspunkten übte. Die Roverspuren würden einen zusätzlichen Standorthinweis liefern, der auf dem Mars nicht verfügbar wäre.

Bevor Bridget mit der Arbeit im Feld begann, wurde eine Drohne verwendet, um eine Luftaufnahme zu machen, die ein Bild aus dem Orbit simulierte. Dies ermöglichte es Wissenschaftlern, den Standort einzugrenzen, an dem der Rover seine Arbeit erledigen sollte.

Dann machte sich der Rover an die Arbeit. Die Kontrolleure behandelten jeden Erdfeldtag als zwei Marstage oder „Sols“, obwohl ein Sol etwas länger ist als ein Erdentag.



Testlauf beendet, aber die Arbeit geht weiter

Bridget stieß während des Feldtests auch auf physische Hindernisse. Eines Tages wurde unerwartet ein flacher Felsen aufgetaucht, nachdem Bridgets Vorderrad seinen Platz im Sand gestört hatte. Die ESA nannte die Situation fröhlich 'nützliche Denkanstöße für Rover-Designer und -Betreiber', die herausfinden müssten, wie man einen solchen Felsen auf dem Mars umgehen kann.

Forscher, die während der SAFER-Studie in Chile unter Schutz arbeiten

Forscher, die während des SAFER-Tests in der chilenischen Atacama-Wüste im Oktober 2013 unter Schutz arbeiteten.(Bildnachweis: Gerd Hudepohl (ESO))

Bridget hatte drei Instrumente an Bord, darunter eine Panoramakamera, um Stereo-3D-Bilder aufzunehmen, ein Radar, um den Untergrund zu erkunden, und einen Nahaufnahmen-Imager, um die aufgenommenen Proben zu betrachten. Da der Rover keinen Bohrer trug, brauchten die Menschen gelegentlich eine Auszeit, um diese Arbeit zu erledigen; das wäre natürlich nicht möglich, wenn die ExoMars-Rover befindet sich auf dem Roten Planeten, sagten ESA-Beamte.

Ein Hauptziel der Mission war es, mit Bridgets Werkzeugen eine Probestelle zu finden, idealerweise eine mit „Aufschlüssen von Grundgestein neben lockererem Material“, sagte die ESA in einer Pressemitteilung, die vor Beginn der Mission veröffentlicht wurde.

Die Ergebnisse des Versuchs werden noch analysiert, aber der SAFER-Blog stellte fest, dass die Arbeit selbst 'eine fantastische Lernerfahrung für alle Beteiligten war'. Bemerkenswert ist, dass der Rover an seinem zweiten Bohrort eine Schicht ab einer Tiefe von 2 Fuß (60 cm) aufspürte, ein Fund, der als nahe an dem angesehen wird, was auf dem Mars verfügbar wäre.

'Die Arbeit ist noch lange nicht abgeschlossen, das Studienteam wird weiterhin Daten analysieren und Ergebnisse veröffentlichen, aber der Feldversuchsteil der Studie ist vorerst vorbei', fügte das Team am 15. Oktober in einem Blogbeitrag hinzu. 'Beide das Atacama-Team und RCC feiert das Ende der erfolgreichen Studien.'

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