Außerirdischer Goldrausch: Was kommt als nächstes für die Weltraumbergbauindustrie?

Deep Space Industries Archimedes-Raumschiff

Eine Illustration der kleinen Archimedes-Raumsonde der Firefly-Klasse von Deep Space Industries zur Erforschung von Asteroiden. Die kleinen Sonden sind für einfache Fahrten konzipiert, um Asteroidenziele für einen möglichen Bergbau zu untersuchen. (Bildnachweis: Deep Space Industries)



HOUSTON – Wenn der Mensch schließlich zu einer raumfahrenden Spezies werden möchte, müssen wir in der Lage sein, grundlegende Ressourcen wie Wasser direkt aus der Weltraumumgebung zu sammeln; Es ist zu teuer und riskant, alles von der Erde heraufzuschicken, da sind sich die meisten Experten einig.



Daher versuchen jetzt mehrere Unternehmen, eine Weltraumbergbau , das diese grundlegenden Ressourcen für Weltraumreisende oder für Roboter-Weltraumoperationen bereitstellen könnte. Asteroiden oder der Mond könnten dem Menschen in Zukunft sogar Ressourcen liefern, die auf der Erde selten sind, wie zum Beispiel Edelmetalle.

Aber es gibt große Hürden, die es zu überwinden gilt, bevor das Space Mining sozusagen in Gang kommen kann. Auf der Space Commerce Conference and Exposition 2016 sprachen hier kürzlich Vertreter verschiedener Unternehmen, die Space-Mining-Aktivitäten betreiben, über den Stand der Branche. [ Wie Asteroid Mining funktionieren könnte (Infografik) ]



Die Lieferkette des Weltraumbergbaus

Planetary Resources ist eines von mehreren privaten Unternehmen, die hoffen, Edelmetalle und Wassereis von Asteroiden abzubauen. Sehen Sie in unserer vollständigen Infografik hier, wie der Asteroidenabbau funktionieren könnte.

Planetary Resources ist eines von mehreren privaten Unternehmen, die hoffen, Edelmetalle und Wassereis von Asteroiden abzubauen. Sehen Sie in unserer vollständigen Infografik hier, wie der Asteroidenabbau funktionieren könnte.(Bildnachweis: Karl Tate, guesswhozoo.com-Mitwirkender)

Viele der Redner des Panels zogen Vergleiche zwischen Weltraumbergbau und terrestrischem Kohlebergbau oder Offshore-Öl- und Gasbohrungen. Dieser Vergleich führt unter anderem zu der Idee von a Bergbau-Lieferkette , die sich auf die Aktivitäten bezieht, die die eigentliche Gewinnung der gewünschten Materialien unterstützen. Im terrestrischen Bergbau kann das alles bedeuten, von dem Team, das das Land untersucht, um den besten Ort zum Abbau von Material zu finden, bis hin zu dem Unternehmen, das die Bergleute mit Lebensmitteln versorgt.



'Die Lieferkette hat einen echten Platz im terrestrischen Bergbau, und ich schlage vor, dass sie auch im Off-Planet-Mining einen echten Platz hat', sagte Dale Boucher, CEO von Deltion Innovations Ltd., die mit der NASA zusammengearbeitet hat Roboter-Mining-Technologie für den Mond.

Boucher sagte, dass die Lieferkette für den terrestrischen Bergbau in vier Hauptkategorien unterteilt werden kann: Exploration (um einen Standort zu finden, der das Material enthält, nach dem ein Unternehmen abbauen möchte), Entwicklung (im Wesentlichen Aufbau einer Infrastruktur zur Unterstützung der Bergbauaktivitäten), Betrieb (eigentlich Bergbau) und Schließung (auf der Erde bedeutet dies typischerweise, dass die Abbaustätte in die Natur zurückversetzt wird).

Viele terrestrische Bergbauunternehmen verlassen sich auf externe Unternehmen, um verschiedene Aspekte der Lieferkette bereitzustellen, und das Gleiche wird wahrscheinlich für Weltraumbergbauunternehmen gelten, sagte Boucher. Daher besteht für andere Gruppen die Möglichkeit, sich am Weltraumbergbau zu beteiligen, ohne den Bergbau selbst zu betreiben.



'Während des Goldrausches möchten Sie, wenn Sie in der Lieferkette sind, nicht den eigentlichen Bergbau betreiben', sagte er. 'Was Sie tun möchten, ist, die 50 Pfund Mehl und 10 Pfund Backfett an die Jungs zu verkaufen, die dort hochgehen und kämpfen und nach Gold suchen', sagte er.

Ein weiterer Redner im Panel, Chris Lewicki, Präsident und CEO von Planetary Resources, zog einen weiteren Vergleich zwischen Weltraumbergbau und Goldrausch.

'Ich würde gerne der erste Goldgräber in Sutter's Mill [in Kalifornien] und im Yukon [in Kanada] sein, wo der Goldabbau [bestand] die Straße entlang zu gehen und die glänzenden Dinger aufzusammeln', sagte er. 'Und was die Leute nicht wissen, ist, dass Weltraumressourcen in gewisser Weise von einer Basis ausgehen werden, die dieser sehr ähnlich ist.'

In den frühen Tagen des Weltraumbergbaus stellen Unternehmen möglicherweise fest, dass die Materialien, die sie aus dem Mond oder aus Asteroiden ziehen, relativ reichlich vorhanden und leicht zu sammeln sind und dass die Konkurrenz gering ist, sagte Lewicki. Das bedeutet, dass Unternehmen keine großen Produktmengen produzieren müssen, um Gewinne zu erzielen.

'Geringe Rendite, geringe Produktion; Basistechnologie ist, wie dies beginnt“, sagte er.

Natürlich ist es viel schwieriger, zu diesen Weltraumressourcen zu reisen, als die Straße zum Bach hinaufzugehen, um nach Gold zu suchen, bemerkte Lewicki. Darüber hinaus wird der Aufbau einer Lieferkette für den Weltraumbergbau äußerst schwierig sein, betonten einige der Redner.

Daniel Faber ist CEO von Deep Space Industries, einem Unternehmen, das an Explorationsmissionen für den Weltraumbergbau interessiert ist. Faber sagte, die Kosten für den Start dieser Explorationsraumschiffe seien so hoch, dass diese Explorationsmissionen unpraktisch werden könnten.

„Der Start ist derzeit das Größte, was uns bremst“, sagte er. „Wir können eine Explorationskampagne für 3,5 Millionen US-Dollar durchführen. Aber der Start wird uns 10 [Millionen Dollar] kosten. Und das ist ein Stiefel in den Zähnen für ein Explorationsunternehmen.'

Was wird abgebaut und wer kauft es?

Laut Jim Keravala, Chief Operating Officer von Shackleton Energy, einem anderen Unternehmen mit Mondbergbau-Ambitionen, sind viele Asteroiden im inneren Sonnensystem reich an Metallen, darunter auch die der Platingruppe. Metalle dieser Gruppe haben viele Anwendungen auf der Erde, einschließlich in Brennstoffzellen und Elektronik. Also haben die Leute die Möglichkeit diskutiert, dass diese Materialien im Weltraum abgebaut und zur Erde zurückgeschickt werden könnten, sagte er. Das würde von den Kosten für den Abbau dieser Materialien und deren Rücksendung zur Erde abhängen und davon, wie dies im Vergleich zu den Kosten für den Abbau dieser Ressourcen auf der Erde ist. Darin berücksichtigt ist die Verfügbarkeit dieser Metalle auf der Erde, sagte Keravala.

'Die Mehrheit der heute terrestrisch erzeugten Seltenerdmineralien stammt aus China, was ein echtes Risiko für unsere Industrien in den Vereinigten Staaten darstellt', sagte Bob Lindberg, Vizepräsident für Flugsysteme bei Moon Express, während des Panels. Moon Express ist das erste private Unternehmen, das die staatliche Genehmigung für den Flug eines Raumschiffs zum Mond erhalten hat; Ihr langfristiger Geschäftsplan sieht vor, den Mond nach Ressourcen zu schürfen.

Aber alle Diskussionsteilnehmer schienen sich darin einig zu sein, dass es in naher Zukunft keinen Sinn macht, Asteroiden nach Mineralien abzubauen (und sie zurück zur Erde zu schicken). Vielmehr, sagten sie, gibt es eine unmittelbarere Ressource, die Weltraumbergbauunternehmen verfolgen sollten: Wasser.

Das Senden einer vollen 16-Unzen-Wasserflasche in den Weltraum kostet derzeit etwa 2.500 US-Dollar, sagte Faber; ein olympisches Schwimmbecken mit Wasser würde etwa eine Milliarde Dollar kosten. (Deshalb wird auf der Internationalen Raumstation ISS sparsam mit Wasser umgegangen, und Flüssigkeiten werden recycelt .) Wasser wird nicht nur benötigt, um Astronauten am Leben zu erhalten; Es wird in Kühlsystemen auf der Raumstation verwendet und könnte laut einigen Rednern als Treibstoff für Raumfahrzeuge verwendet werden.

Deep Space Industries entwickelt ein wasserbasiertes Triebwerk für sein Asteroidenforschungs-Raumschiff; dieses Triebwerk könnte auch dazu beitragen, einen Markt für Wasser als Treibstoff anzukurbeln. Faber sagte, dass viele erdnahe Asteroiden „etwa 20 Gewichtsprozent Wasser“ sind und das Wasser aus diesen Asteroiden extrahieren ist ein 'relativ einfacher Prozess'.

Weltraumstartanbieter United Launch Alliance (ULA) kürzlich angekündigte Pläne bis 2045 1.000 Menschen im Weltraum zu haben. Ein Teil dieses Plans beinhaltet eine neue Raketenstufe namens Advanced Cryogenic Evolved Stage (ACES), die dazu beitragen könnte, Menschen im Weltraum zu bewegen. ULA-Vertreter sagten, es sei möglich, dass die Raketenstufe einen aus Wasser hergestellten Treibstoff verwendet.

Keravala sagte, dass einige Mitglieder der Branche zuvor erwartet hätten, dass Wasser zum Betreiben von Kommunikationssatelliten verwendet werden könnte. Dieser Markt scheint jedoch zu schließen, da diese Satelliten stattdessen auf elektronische Systeme und Sonnenenergie angewiesen sind. Aber ein Markt, von dem er erwartet, dass er sich öffnet, ist Roboter-Raumstationen die als Wissenschafts- oder Produktionsplattformen dienen. Diese Stationen könnten Unternehmen einen Ort bieten, um Mikrogravitationsexperimente durchzuführen oder Dinge wie Kristalle oder Arzneimittel herzustellen, sagte er. (Einige Kristalle und Moleküle wachsen in Abwesenheit der Schwerkraft zu einzigartigen Anordnungen; einige sind einzigartige Wachstumsstrukturen, während andere eines Tages einfach billiger im Weltraum hergestellt werden können als in einer erdbasierten Anlage.)

Lewicki stellte jedoch fest, dass ein Markt für Wasser, das aus Asteroiden gewonnen wird, derzeit nicht in Betrieb ist, sodass Unternehmen den Mangel an aktuellen Kunden mit dem Potenzial für zukünftige Kunden abwägen müssen.

'Ob Sie eine Raumfahrtbehörde oder ein Unternehmer sind, Sie schaffen etwas, das jemandem etwas wert sein muss, und im Moment ist Wasser auf jedem erdnahen Asteroiden im Sonnensystem absolut wertlos', sagte er. 'Es ist absolut nichts wert, bis wir es entwickeln können, herausfinden, wie wir es nutzen können, [herausfinden], wie der Weg von hier in diese Zukunft ist.'

Farber schloss mit der Feststellung, dass es für das Gedeihen des Weltraumbergbaus mehrere Spieler und die Möglichkeit zur Zusammenarbeit.

'Es gibt eine ganze Reihe von Dingen, die wir tun müssen, um Widerstandsfähigkeit in die Lieferkette einzubauen, und das geht am besten mit vielen verschiedenen Akteuren, die an verschiedenen Technologien an verschiedenen Enden arbeiten und auch kooperieren', sagte er.

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