Wie aus dem 'Jahrhundertkomet' eine astronomische Enttäuschung wurde

Dieses Farbfoto des Kometen Kohoutek (C/1973 E1) wurde am 11. Januar 1974 vom Catalina-Observatorium in Arizona aufgenommen.



Dieses Farbfoto des Kometen Kohoutek (C/1973 E1) wurde am 11. Januar 1974 vom Catalina-Observatorium in Arizona aufgenommen.(Bildnachweis: NASA)



Während der letzten Ferienzeit stieß ich beim Hausputzen auf ein Relikt von vor 46 Jahren:. eine Weihnachtskarte aus dem Jahr 1973, die die bevorstehende Ankunft eines angeblich einmaligen Anblicks feiert – eines schillernden Kometen, des Kometen Kohoutek (C/1973 E1).

Ich sah auf die Karte und stieß einen kleinen Seufzer aus.



Für ein gewisses Alter wird der Name „Kohoutek“ immer mit dem himmlischen Spektakel verbunden sein, das es nie gegeben hat. Monatelang als „Komet des Jahrhunderts“ getauft, konnte das Objekt die Erwartungen nicht annähernd erfüllen. Wie einer meiner Landsleute später kommentierte: „Es war einer der wenigen Kometen, an denen eine Zündschnur angebracht war; es war eine Bombe von unglaublichen Ausmaßen.'

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Eine Weihnachtskarte vom Dezember 1973, die an die bevorstehende Ankunft des Kometen Kohoutek erinnert. Der Komet wurde als erstaunlich helles Objekt erwartet, endete jedoch als visuelle Enttäuschung; viel schwächer, als die Vorhersagen vermuten ließen. Im Inneren steht auf der Karte:



Eine Weihnachtskarte vom Dezember 1973, die an die bevorstehende Ankunft des Kometen Kohoutek erinnert. Der Komet wurde als erstaunlich helles Objekt erwartet, endete jedoch als visuelle Enttäuschung; viel schwächer, als die Vorhersagen vermuten ließen. Im Inneren steht auf der Karte: 'Möge dieser ganz besondere Stern, der schnell von weitem gekommen ist, Ihnen das ganze Jahr hindurch Frieden, Glück und gute Laune bringen!'(Bildnachweis: Joe Rao/Fair Use)

Große Erwartungen

Der Komet Kohoutek wurde am 7. März 1973 vom Astronomen Dr. Lubos Kohoutek (ausgesprochen 'Ko-ho-tek') an der Hamburger Sternwarte in Deutschland entdeckt, als er fotografische Beobachtungen von . machte Asteroiden . Bei seiner ersten Sichtung war der Komet etwa 748 Millionen Kilometer von der Sonne entfernt, in der Nähe der Umlaufbahn von Jupiter (wenn auch nicht in der Nähe des Planeten selbst). Zu dieser Zeit war dies eine Rekordentfernung für die Entdeckung eines Kometen, und es war damals relativ hell, soweit Kometen so weit von der Sonne entfernt waren. Die Hoffnung war, dass, wenn es damals so hell und ungewöhnlich war, es auch weiterhin hell und ungewöhnlich sein würde, wenn es sich der Sonne näherte.

Aber es blieb nur ungewöhnlich, anstatt hell zu werden.



Die ersten Vorhersagen zeigten, dass Kohoutek Anfang November am frühen Morgenhimmel mit bloßem Auge sichtbar werden und bis Thanksgiving auf die zweite Größenordnung (so hell wie Polaris, der Nordstern) aufhellen und dann so hell werden würde wie der Planet Jupiter (Größe -2) bis Mitte Dezember. Am 28. Dezember würde der Komet das Perihel erreichen – seinen sonnennächsten Punkt – nur 21,2 Millionen Kilometer entfernt. Schätzungen seiner Helligkeit reichten dann bis zu einer strahlenden Helligkeit von -10 – so hell, dass es möglich sein könnte, den Kometen bei vollem Tageslicht mit bloßem Auge zu sehen, indem man einfach die Sonne mit einer ausgestreckten Hand blockiert.

Den ganzen Januar 1974 über sollte sich der Komet, nachdem er in den Abendhimmel übergegangen war, zu einem spektakulären Objekt entwickeln, begleitet von einem langen hauchdünnen Schweif, der so hell war, dass er selbst von großen Städten aus deutlich zu sehen war. Zurück in die fernen Weiten des Weltraums würde der Komet langsam verblassen und Mitte Februar schließlich für das bloße Auge unsichtbar werden.

Kometenwahn

Künstler

Künstlerische Konzeption eines sich verändernden Kometen Kohoutek, basierend auf Skizzen und Beschreibungen des Skylab-3-Astronauten Edward G. Gibson.(Bildnachweis: NASA)

Die Aussicht auf einen so hellen Kometen versetzte die Mainstream-Medien in Aufruhr. Im Hochsommer 1973 war sich jeder der erstaunlichen Himmelsshow bewusst, die zum Jahresende versprochen wurde. Es wurden Touren zu Orten mit dunklem Himmel arrangiert, um es zu sehen. Es gab sogar eine spezielle dreitägige „Comet Kohoutek Cruise“ im Dezember 1973 auf dem legendären Passagierkreuzfahrtschiff Queen Elizabeth II, das in den Atlantik segelte, um nach dem Kometen zu suchen. Es wurden alle möglichen Kometenutensilien in Umlauf gebracht: T-Shirts, Mützen, Bücher, Abzeichen und ja, Weihnachtsgrußkarten in Hülle und Fülle.

Das einzige Problem? Der Komet hellte sich auf ... aber viel langsamer als erwartet.

Ende November war der Komet mit bloßem Auge kaum zu erkennen und im Dezember leuchtete er 50- bis 100-mal schwächer als erwartet. Unzählige Menschen, die vor Sonnenaufgang aufstanden, um ein atemberaubendes Schauspiel zu suchen, sahen nichts. Auch das Kreuzfahrtschiff hatte Pech: Über ihm herrschten ständig Wolken mit rauer See. An Bord war Dr. Kohoutek selbst, der einen Vortrag über „seinen“ Kometen halten sollte, aber nicht konnte, weil er seekrank wurde.

Aber dann, als Kohoutek am 28. Dezember die Sonne umrundete, wurde es plötzlich sehr hell, was die Hoffnung weckte, dass es seine schlechte Darstellung am Morgenhimmel mehr als ausgleichen würde, indem es als Abendobjekt eine viel bessere Darstellung lieferte.

Die besten Aussichten waren aus dem Weltraum

Komet Kohoutek

Der Halo des Kometen Kohoutek, fotografiert in Wasserstoff-Lyman-Alpha-Licht mit der elektrografischen Kamera an Bord von Skylab.(Bildnachweis: NASA)

Die bei weitem besten Ansichten des Kometen Kohoutek wurden von drei Personen gesehen, die 272 Meilen (438 km) über der Erde kreisten: die NASA-Astronauten Gerald Carr, William Pogue und Edward Gibson: die Besatzung von Skylab 3 .

Gibson notierte in der Oktober 1974 Ausgabe von Sky & Telescope „Für uns war es ein sehr eleganter und beeindruckender Anblick. Am 29. Dezember 1973, einen Tag nach dem Perihel, wurde der Komet zum ersten Mal bei Sonnenuntergang gesehen, während Commander Carr und ich während einer extravehicularen Aktivität (EVA) draußen waren und durch Sonnenblenden schauten. Es war ein beeindruckender Anblick. Der Komet war extrem hell und hatte eine ungewöhnliche Sonnenspitze. Die Gesamtfarbe des Kometen war leuchtend gelb.'

Aber anscheinend ging Kohoutek auf die Straße, als er um die Sonne fegte und mehr Gas und Staub vergoss als erwartet. Leider war der Luxus nur von kurzer Dauer; nur eine Woche später verdunkelte sich der Komet rapide, bis er nicht heller erschien als ein gewöhnlicher Stern. »Es war schwächer als schwach«, bemerkte Gibson.

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Veränderungen im Aussehen des Kometen Kohoutek vom 11. bis 20. Januar 1974. Fotografien vom Joint Observatory for Cometary Research.

Veränderungen im Aussehen des Kometen Kohoutek vom 11. bis 20. Januar 1974. Fotografien vom Joint Observatory for Cometary Research.(Bildnachweis: NASA/JOCR)

Wir haben es besser verdient.

Natürlich erwarteten die meisten Menschen auf der Erde in den ersten beiden Januarwochen 1974 so etwas wie ein Scheinwerferlicht am Nachthimmel. Der amerikanische Humorist Art Buchwald schrieb eine satirische Kolumne, die in vielen Zeitungen veröffentlicht wurde. Der Kolumnist kontaktierte die fiktive Universal Star Company und beschwerte sich über den Kometen, den Buchwald als Betrug bezeichnete. „Mir wurde eine umwerfende Darstellung himmlischer Helligkeit versprochen, die den Himmel mit einer Million Monden füllen würde“, schrieb Buchwald, worauf die Fake-Firma antwortete: „Ihr Komet wurde zurückgerufen. Es hatte ein defektes Heck und eine schlechte Lackierung.'

Bis Mitte Januar Fernglas oder a Fernrohr benötigt, um den Kometen zu finden.

Gibson schrieb auch: 'Den Kometen Kohoutek so gesehen zu haben, wie wir es vom Skylab aus gesehen haben, war eine seltene Gelegenheit, und wir bedauern nur, dass jeder auf dem Boden ihn nicht gleich gut sehen konnte, während er so nahe am Perihel war.'

Am Ende wurde Kohoutek als 'Flop des Jahrhunderts' oder einfach als 'Komet Ko-Flop-Tek' bezeichnet. Die Astronomie endete mit einem blauen Auge in der Öffentlichkeitsarbeit, und weil sie 'verbrannt' waren, stellten die Mainstream-Medien sicher, dass sie sich von zukünftigen Geschichten zum Thema Kometen fernhalten. Das war wirklich bedauerlich, denn nur zwei Jahre später bot ein anderer Komet – Komet West (C/1975 V1) – Anfang März 1976 eine spektakuläre Show am Himmel vor der Morgendämmerung, der kurzzeitig hell genug wurde, um bei Tageslicht gesehen zu werden, und sich nicht mehr entwickelte , aber mehrere Schwänze . Aber es wurde in den Zeitungen nur kurz beachtet, während Radio und Fernsehen es fast ignorierten.

Vielleicht einer der schönsten Kometen des 20. Jahrhunderts. Komet West wurde im November 1975 von Richard West von der Europäischen Südsternwarte in Chile entdeckt. Damals war es nur ein kaum wahrnehmbarer, unscharfer Fleck auf einer Fotoplatte. Es fegte Ende Februar 1976 bis auf 29 Millionen Kilometer an die Sonne heran und wurde kurzzeitig hell genug, um am helllichten Tag gesehen zu werden. Sein Kern zerbrach auf seinem Weg zurück in den Weltraum in vier Teile. Die Fragmente können in etwa 556.000 Jahren zurückkehren.

Vielleicht einer der schönsten Kometen des 20. Jahrhunderts. Komet West wurde im November 1975 von Richard West von der Europäischen Südsternwarte in Chile entdeckt. Damals war es nur ein kaum wahrnehmbarer, unscharfer Fleck auf einer Fotoplatte. Es fegte Ende Februar 1976 bis auf 29 Millionen Kilometer an die Sonne heran und wurde kurzzeitig hell genug, um am helllichten Tag gesehen zu werden. Sein Kern zerbrach auf seinem Weg zurück in den Weltraum in vier Teile. Die Fragmente können in etwa 556.000 Jahren zurückkehren.(Bildnachweis: Joe Rao)

Was ist passiert?

Die Ursache aller Aufregung lag in Kohouteks anormaler Helligkeit zum Zeitpunkt der Entdeckung, was darauf hindeutete, dass es sich um ein ungewöhnlich großes und aktives Objekt handelte. Was wir inzwischen erfahren haben, ist, dass Kohoutek ein „neuer“ Komet auf einer parabolischen Umlaufbahn war – das heißt, er ist noch nie in der Nähe der Sonne vorbeigekommen – und seine Oberfläche war wahrscheinlich mit sehr flüchtigen Materialien wie gefrorenem Stickstoff, Kohlenmonoxid und Kohlendioxid bedeckt . Dieses Eis verdampft weit von der Sonne entfernt und verleiht einem fernen Kometen einen kurzlebigen Helligkeitsanstieg, der unrealistische Erwartungen wecken kann.

Im Laufe der Jahre sind mehrere andere Flops aufgetaucht. Neben Kohoutek gab es den Kometen ISON (C/2012 S1), der zerfiel, als er während Thanksgiving 2013 sehr nahe an der Sonne vorbeiflog, und der Komet Austin (C/1989 X1), der als potenzieller 'Monsterkomet' beworben wurde. am Frühlingshimmel von 1990, aber nie viel heller als die fünfte Größenordnung – kaum hell genug, um mit bloßem Auge gesehen zu werden.

Dieses atemberaubende Porträt des Kometen ISON, offiziell als C/2012 S1 bezeichnet, wurde am 15. November von John Nassr von seinem Stardust Observatory in Baguio City auf den Philippinen aufgenommen. Nassr verwendete eine digitale Nikon D7000-Spiegelreflexkamera, die mit seinem speziell angefertigten 16-Zoll-f/4.5-Newton-Reflektor gekoppelt war, um den komplizierten Schweif des sonnenstrahlenden Kometen aufzunehmen. Das Bild ist eine Kombination aus fünf 1-Minuten-Langzeitbelichtungen bei ISO 6400.

Dieses atemberaubende Porträt des Kometen ISON, offiziell als C/2012 S1 bezeichnet, wurde am 15. November 2013 von John Nassr von seinem Stardust Observatory in Baguio City auf den Philippinen aufgenommen.(Bildnachweis: John Nassr)

Dann war da der Komet Cunningham (C/1940 R2), von dem erwartet wurde, dass er in der Weihnachtszeit 1940 ein ziemlich spektakulärer Anblick werden sollte. Wie Kohoutek wurde die Aussicht auf einen leuchtenden Weihnachtskomet mit viel positiver Werbung aufgenommen. Astronomen aus der Zeit vor dem Zweiten Weltkrieg wurden häufig gefragt, wann die beste Zeit zum Betrachten und Fotografieren sei. Am Harvard Observatory erhielten Astronomen ein Telegramm, das inzwischen in Sky & Telescope veröffentlicht wurde, das einen Hinweis darauf gab, was die meisten erwarteten:

„Großes Interesse [an] Ihrem Bericht, dass der Komet von Cunningham in dieser Weihnachtszeit über den Himmel flammen wird. Es erinnert mich an einen anderen großen Stern, der an einem anderen Weihnachtsfest das Kommen des Christentums und des Friedens und des guten Willens für die Menschen ankündigte. Ich möchte diesen Kometen für die Queen of Queens fotografieren, das Kinodrama von Maria von Nazareth. Ich werde Ihre Meinung zu den fotografischen Möglichkeiten schätzen. Bitte senden Sie mir auf meine Kosten eine Nachricht an die Paramount Studios, Hollywood. Cecil B. De Mille.'

Aber Komet Cunningham war ein 'Erstbesucher' wie Kohoutek, und kurz nachdem er entdeckt wurde, verlangsamte sich sein anfänglicher Helligkeitsanstieg unerklärlicherweise. Zu Weihnachten war der Komet nur noch ein Hundertstel so hell wie ursprünglich vorhergesagt – ein weiterer Flop!

Immer noch voller Unsicherheit

Wir können nicht willkürlich mit absoluter Sicherheit sagen, dass sich alle neuen Kometen in Blindgänger verwandeln. Der Komet Arend-Roland (C/1956 R1) war ein Erstling, der im Frühjahr 1957 eine dramatische Show ablieferte. Es besteht also immer die „Chance“, dass sich sogar ein neuer Komet zu einem spektakulären himmlischen Prunkstück entwickeln kann. Wir können nie wirklich sicher sein.

Schließlich basierten die Vorhersagen auf Kohoutek auf dem, was von ihm im Vergleich zu einem 'durchschnittlichen Kometen' erwartet werden konnte.

Das Problem ist, dass es anscheinend keinen „durchschnittlichen Kometen“ gibt.

Wenn es ein Sprichwort zu diesem Aufsatz gibt, verlasse ich Sie mit dieser oft zitierten Aussage des Kometenexperten Dr. Fred L. Whipple: 'Wenn Sie wetten müssen, setzen Sie auf ein Pferd, nicht auf einen Kometen.'

Joe Rao ist Dozent und Gastdozent am New Yorker Hayden-Planetarium . Er schreibt über Astronomie für Zeitschrift für Naturkunde , das Bauernalmanach und andere Veröffentlichungen. Folge uns auf Twitter @spacedotcom und weiter Facebook .

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