Ist es ein Asteroid oder Komet? Dieses seltsame Sonnensystemobjekt ist eigentlich beides.

Ein zusammengesetztes Bild zeigt die Passage von 2005 QN173, einem seltenen aktiven Asteroiden. Der Kern befindet sich in der oberen linken Ecke des Bildes; der Schwanz streift diagonal über den Rahmen.

Ein zusammengesetztes Bild zeigt die Passage von 2005 QN173, einem seltenen aktiven Asteroiden. Der Kern befindet sich in der oberen linken Ecke des Bildes; der Schwanz streift diagonal über den Rahmen. (Bildnachweis: Henry H. Hsieh (PSI), Jana Pittichová (NASA / JPL-Caltech))



Wissenschaftler haben ein seltenes Objekt im Sonnensystem mit Merkmalen eines Asteroiden und eines Kometen identifiziert.



Das Objekt mit dem Namen 2005 QN173 kreist wie jedes andere auch Asteroid , aber die meisten dieser Objekte sind Gesteine, die sich während ihrer Schleife durch das Sonnensystem nicht sehr verändern. Nicht so für 2005 QN173, das 2005 erstmals gesichtet wurde (daher der Name), laut neuer Forschung. Stattdessen sieht es aus wie ein Komet, der auf seiner Reise Staub abwirft und einen langen, dünnen Schweif trägt, was darauf hindeutet, dass er mit eisigem Material bedeckt ist, das in den Weltraum verdampft – obwohl Kometen normalerweise elliptischen Bahnen folgen, die sich regelmäßig dem Sonne .

'Es passt zu den physikalischen Definitionen eines Kometen, da es wahrscheinlich eisig ist und Staub in den Weltraum ausstößt, obwohl es auch die Umlaufbahn eines Asteroiden hat', Henry Hsieh, Hauptautor der neuen Forschung und Planetenwissenschaftler an der Institut für Planetologie, sagte in einer Erklärung . 'Diese Dualität und Verwischung der Grenze zwischen dem, was man bisher für zwei völlig unterschiedliche Arten von Objekten hielt – Asteroiden und Kometen – ist ein wesentlicher Teil dessen, was diese Objekte so interessant macht.'



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Trotz seiner kometenähnlichen Eigenschaften ist die Umlaufbahn des Objekts definitiv die eines Asteroiden: Es umkreist die Sonne im äußeren Teil des Asteroidengürtel die zwischen Mars und Jupiter fällt und etwa alle 5 Jahre einmal umkreist.

Aber in diesem Sommer stellten Astronomen, die Daten der Asteroid Terrestrial-Impact Last Alert System (ATLAS)-Untersuchung in Hawaii vom 7. Juli durchsahen, fest, dass das Objekt einen Schweif trug. Das Merkmal zeigte sich in zusätzlichen Beobachtungen, die von einem Teleskop am Lowell-Observatorium in Arizona gemacht wurden. Die Wissenschaftler überprüften dann frühere Beobachtungen anderer Einrichtungen und entdeckten den Schwanz erneut in Bildern, die am 11. Juni von der Zwicky Transient Facility in Kalifornien aufgenommen wurden.



In diesen Beobachtungen bewegte sich das Objekt von der Sonne weg, nachdem es am 14. Mai seine nächste Annäherung oder sein Perihel gemacht hatte die Sonne rückt im Laufe einer Umlaufbahn näher und weiter von ihr weg (das Perihel der Erde zum Beispiel fällt Anfang Januar).

In der Zwischenzeit haben andere Wissenschaftler Beobachtungen von 2005 QN173 durchgesehen, die die Dark Energy Camera im Juli 2016 gesammelt hatte, als sich das Objekt das letzte Mal im Perihel befand – und siehe da, auch hier entdeckten sie einen Schweif.

Die Aktivität um das Perihel entspricht dem Profil eines Kometen: Die zunehmende Wärme der Sonne verwandelt gefrorenes Eis in Gas, ein Prozess, der als Sublimation bezeichnet wird. Typische Kometen verbringen die meiste Zeit weit genug von der Sonne entfernt, um die Aktivität im wahrsten Sinne des Wortes einfrieren zu lassen.



„Die meisten Kometen kommen aus dem kalten äußeren Sonnensystem, jenseits der Umlaufbahn von Neptun, und verbringen die meiste Zeit dort, wobei ihre stark verlängerten Umlaufbahnen sie nur für kurze Zeiträume in die Nähe der Sonne und der Erde bringen. «, sagte Hsie. 'In Zeiten, in denen sie der Sonne nahe genug sind, erhitzen sie sich und setzen infolge der Eissublimation Gas und Staub frei, was das unscharfe Aussehen und oft spektakuläre Schweife erzeugt, die mit Kometen in Verbindung gebracht werden.'

Von den einer halben Million Objekten, die Wissenschaftler im Asteroidengürtel untersucht haben, ist dies das achte, von dem Wissenschaftler bestätigen konnten, dass es mehrmals aktiv war, und es ist einer von nur 20 vermuteten 'Hauptgürtelkometen'.

Die neue Forschung umfasste alte Beobachtungen aus den Archiven verschiedener Instrumente, die ursprünglich zwischen 2004 und 2020 gesammelt wurden, als der Komet nicht aktiv war, um das Objekt selbst besser zu verstehen. Diese Beobachtungen deuten darauf hin, dass der Kern oder Kopf des Kometen laut Aussage etwa 3,2 Kilometer breit ist.

Dann schlossen die Wissenschaftler neue Beobachtungen des Objekts ein, die im Juli und August von einer Vielzahl von Instrumenten gemacht wurden, um die Aktivität des seltsamen Hauptgürtelkometen besser zu verstehen. Insbesondere konnten die Forscher den Schwanz des Objekts vermessen, der sich im Juli mit einer Länge von 720.000 Kilometern etwas weniger als doppelt so lang erstreckte Entfernung von der Erde zum Mond .

Doch trotz seiner gewaltigen Länge ist der Schwanz nicht allzu breit, was die Wissenschaftler vor neue Rätsel stellt.

'Dieser extrem schmale Schweif sagt uns, dass Staubpartikel bei extrem geringer Geschwindigkeit kaum vom Kern abschweben und dass der aus dem Kometen entweichende Gasstrom, der normalerweise Staub von einem Kometen ins All befördert, extrem schwach ist', sagte Hsieh.

'Solch langsame Geschwindigkeiten würden es dem Staub normalerweise erschweren, der Schwerkraft des Kerns selbst zu entkommen, so dass dies darauf hindeutet, dass etwas anderes dem Staub beim Entweichen helfen könnte', fügte Hsieh hinzu. Eine Erklärung könnte sein, dass sich der Kern so schnell dreht, dass er zusätzlichen Staub in den Weltraum schießt, aber die Wissenschaftler haben nicht genug Beobachtungen, um sicher zu sein.

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Die Wissenschaftler markieren ihre Kalender für Februar 2026, wenn das Objekt von der Südhalbkugel aus zu sehen ist und auch die Entfernung von der Sonne erreicht, bei der es wieder aktiv werden könnte.

Die Forschung wird in einem Papier beschrieben, das von The Astrophysical Journal Letters akzeptiert wurde und als gelesen werden kann ein Vordruck auf arXiv.org; die Forschung wurde auch am Montag (4. Oktober) auf der Konferenz der Division for Planetary Sciences der American Astronomical Society vorgestellt, die diese Woche virtuell abgehalten wird.

Senden Sie eine E-Mail an Meghan Bartels unter mbartels@guesswhozoo.com oder folgen Sie ihr auf Twitter @ Meganbartels . Folge uns auf Twitter @ Spacedotcom und weiter Facebook .