Leben auf dem Mars? 20 Jahre später geht die Debatte um Meteoriten weiter

Mars-Meteorit ALH 84001 Bild

Ansicht eines angeblichen 'Fossils' im berühmten Mars-Meteoriten, bekannt als Allan Hills 84001. Zweifler argumentieren, dass das Merkmal zu klein ist, um ein Zeichen für das Leben auf dem Mars zu sein. (Bildnachweis: NASA)



Vor zwanzig Jahren gaben NASA-Wissenschaftler und ihre Kollegen bekannt, dass sie mögliche Anzeichen von entdeckt haben Leben auf dem Mars in einem Meteoriten. Die Behauptung löste eine wissenschaftliche Kontroverse aus, die bis heute andauert.



1996 schlugen Forscher um David McKay, Everett Gibson und Kathie Thomas-Keprta vom Johnson Space Center der NASA in Houston vor, dass sie möglicherweise mikrobielle Fossilien in einem Meteoriten vom Mars namens Allan Hills 84001 (ALH 84001) gefunden haben. (Kosmische Einschläge auf dem Mars können stark genug sein, um Gesteine ​​vom Roten Planeten zu sprengen, von denen ein Bruchteil auf der Erde, dem Mond und anderen Körpern im Sonnensystem abstürzt.)

Der Meteorit wurde erstmals 1984 von Geologen entdeckt, die mit Schneemobilen durch die Allan Hills-Region in der Antarktis fuhren. Wissenschaftler gehen davon aus, dass sich ALH 84001 ursprünglich vor 4 Milliarden Jahren auf dem Mars gebildet und vor etwa 13.000 Jahren auf der Erde gelandet ist. [ Die Suche nach Leben auf dem Mars (Eine Foto-Timeline) ]



Es ist weder bekannt, noch wird erwartet, dass solche Magnetitpartikel durch nichtbiologische (abiotische) Prozesse hergestellt werden. Daher sagten die Mitglieder des Studienteams, dass diese Kristalle Beweise für die ältesten bekannten Lebensformen sein könnten, mit tiefgreifenden Auswirkungen auf die Anwesenheit von Leben in das Universum .

'Ich denke, der Ansatz der Gruppe, mehrere Beweislinien zu kombinieren, war innovativ und machte das Argument seinerzeit überzeugender', sagte Andrew Steele, Astrobiologe an der Carnegie Institution for Science in Washington, D.C.

Kurz nach der Ankündigung von 1996 führte Timothy Swindle, ein Planetenwissenschaftler an der University of Arizona, eine informelle Umfrage unter mehr als 100 Wissenschaftlern durch, um herauszufinden, wie die wissenschaftliche Gemeinschaft zu den Behauptungen stand.



'Im Durchschnitt hielten die Wissenschaftler es für eine völlig offene Frage, ob es Leben auf dem Mars gegeben hat oder nicht, und waren skeptisch ... aber fanden es nicht lächerlich', sagte Swindle.

Dennoch haben diese Behauptungen große Fragen aufgeworfen. Jahrzehnte später duellieren sich Wissenschaftler immer noch um diese und ähnliche Funde.

Die Ansicht der Zweifler

Skeptiker wählten jede der vier Beweislinien aus dem Jahr 1996 auseinander. Zweifler stellten beispielsweise fest, dass sich Karbonatkügelchen und organische Moleküle, die in ALH 84001 zu sehen sind, möglicherweise ohne die Notwendigkeit von Marsmikroben gebildet haben könnten, während wurmartige Merkmale, die Fossilien ähneln, tatsächlich ungleichmäßig gewesen sein könnten Flecken in der Beschichtung, die zur Vorbereitung der Proben für die Elektronenmikroskopie verwendet wurden.



'Die vom Team gestellten Fragen waren anfangs sehr schwer zu widerlegen, und nur durch eine globale wissenschaftliche Anstrengung, an der viele Forschungsgruppen auf der ganzen Welt beteiligt waren, wurden andere Interpretationen wahrscheinlicher', sagte Steele gegenüber guesswhozoo.com.

Dennoch widersetzte sich eine Beweislinie hartnäckig den Zweiflern.

Der Meteorit Allan Hills 84001, den Forscher in einer Science-Veröffentlichung von 1996 behaupteten, könnte Beweise für das alte Leben auf dem Mars enthalten. Diese Interpretation ist bis heute umstritten.

Der Meteorit Allan Hills 84001, den Forscher in einer Science-Veröffentlichung von 1996 behaupteten, könnte Beweise für das alte Leben auf dem Mars enthalten. Diese Interpretation ist bis heute umstritten.(Bildnachweis: NASA/JSC/Stanford University)

'Als die ALH 84001-Ankündigung zum ersten Mal herauskam, war ich allen Beweisen für das Leben auf dem Mars mit Ausnahme einer – dem Magnetit – äußerst skeptisch gegenüber', sagte Chris McKay, ein Planetenwissenschaftler am NASA Ames Research Center in Moffett Field, Kalifornien, und keine Beziehung zu David McKay (der 2013 im Alter von 76 Jahren starb).

'Zum Zeitpunkt der Ankündigung von ALH 84001 war kein abiotischer Prozess bekannt, der solche Magnetitkristalle produzieren könnte', sagte Chris McKay gegenüber guesswhozoo.com. 'Diese Beweislinie war also ziemlich interessant.'

Er stellte jedoch fest, dass spätere Forschungen gezeigt haben, dass Stoßwellen solche Magnetitkristalle erzeugen können. Dies schwächte den Fall, dass die Kristalle von ALH 84001 vom Leben geschaffen wurden, sagte er.

Magnetitkristalle vom Mars könnten überzeugender auf Leben hinweisen, wenn sie in Perlenketten gefunden werden, wie sie von Bakterien auf der Erde geschaffen werden, sagte Chris McKay. 'Wenn wir diese Ketten auf dem Mars finden, wäre das ein zwingender Beweis für frühere magnetostatische Bakterien', sagte er. Bisher haben Forscher solche Strings jedoch nicht entdeckt, fügte er hinzu.

Das vielleicht größte Problem, das die Studie von 1996 aufgeworfen hat, „ist, dass wir wirklich keine gute Arbeitsdefinition dessen haben, was Leben ausmacht“, sagte Thomas-Keprta gegenüber guesswhozoo.com. „Auf der grundlegendsten Ebene wissen wir immer noch nicht, ob der Unterschied zwischen belebt und unbelebt nur ein Unterschied in der Art oder im Grad ist. In Ermangelung einer solchen Definition ist die Suche nach Beweisen für das Leben des Mars von Mehrdeutigkeiten geplagt.'

Schwindel stimmte zu. 'Wir haben gelernt, wie schwer es ist zu beweisen, dass jedes versteinerte Merkmal das Ergebnis der Biologie ist', sagte er. [ 5 kühne Behauptungen des außerirdischen Lebens ]

NASA

Der nächste Schritt der NASA könnte darin bestehen, einen verbesserten Rover zu entsenden, um Bodenproben zu entnehmen und sie auf uraltes Leben zu testen.(Bildnachweis: von Karl Tate, Infografik-Künstler)

Das Erbe von Allan Hills 84001

Auch wenn ALH 84001 die Existenz von Leben auf dem Mars nicht schlüssig bewiesen habe, habe die Forschung der Wissenschaft zugutegekommen, sagten die Forscher.

'Das Interesse führte dazu, dass das Mars Exploration Program wieder aufgenommen wurde', sagte Gibson gegenüber guesswhozoo.com. „Die Mars Exploration Rovers, der Mars Reconnaissance Orbiter, der Phoenix-Lander, der Curiosity-Rover, die Mars Express-Mission mit dem Mars-Lander Beagle 2 – alle können auf die ALH 84001-Forschung zurückgeführt werden. Die Aufregung über die Möglichkeit potentiellen vergangenen oder gegenwärtigen Lebens auf dem Mars ist zu wichtig, als dass wir sie ignorieren könnten.'

Darüber hinaus war 'die Ankündigung von ALH 84001, egal ob Sie an die Hypothese glauben oder nicht, eindeutig die Leitidee für die Entwicklung des neuen interdisziplinären Gebiets der Astrobiologie', fügte Gibson hinzu. 'Dies ist für den Bereich der wissenschaftlichen Entdeckungen positiv zu werten.'

Steele stimmte Gibson zu. 'Ohne dieses Papier wäre das Gebiet der Astrobiologie vielleicht nie entstanden', sagte Steele.

Die Wissenschaftler hinter der Studie von 1996 'unterstützen weiterhin unsere ursprüngliche Hypothese', sagte Thomas-Keprta. Gibson stimmte dem zu und fügte hinzu, dass 'bis heute keine wissenschaftlichen Daten vorgelegt wurden, die eine der vier ursprünglichen Beweislinien aus dem Jahr 1996 widerlegen.

'Ich denke, die Geschichte hat sich so entwickelt, wie die Wissenschaft funktionieren sollte', sagte Swindle. 'Ich bin skeptisch, dass sie Beweise für Leben gefunden haben, aber ihre Arbeit hat eine große Menge sehr guter wissenschaftlicher Erkenntnisse hervorgebracht, daher denke ich, dass es eine großartige Arbeit war.'

'Die Merkmale von ALH 84001 stammen wahrscheinlich nicht vom Leben, aber die Möglichkeit von Leben auf dem Mars ist immer noch vorhanden', sagte Swindle.

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