NASA-Teleskop bestätigt fremden Planeten in bewohnbarer Zone

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Die Konzeption dieses Künstlers illustriert Kepler-22b, einen Planeten, von dem bekannt ist, dass er bequem in der bewohnbaren Zone eines sonnenähnlichen Sterns kreist. (Bildnachweis: NASA/Ames/JPL-Caltech)



Diese Geschichte wurde um 12:15 Uhr aktualisiert. ET.



MOUNTAIN VIEW, Kalifornien – Die Planeten-Jagd-Raumsonde Kepler der NASA hat die Entdeckung ihrer ersten außerirdischen Welt in der bewohnbaren Zone ihres Wirtssterns bestätigt – jenem genau richtigen Entfernungsbereich, der die Existenz von flüssigem Wasser ermöglichen könnte – und mehr als 1.000 neue Exoplaneten gefunden Kandidaten, gaben Forscher heute (5. Dezember) bekannt.

Die neuen Funde bringen die Gesamtbeute des Kepler-Weltraumteleskops in den ersten 16 Betriebsmonaten auf 2.326 potenzielle Planeten. Diese Entdeckungen würden, wenn sie bestätigt werden, die aktuelle Zahl der Welten vervierfachen, von denen bekannt ist, dass sie außerhalb unseres Sonnensystems existieren vor kurzem über 700 .



Die potenziell bewohnbare fremde Welt, eine Premiere für Kepler, umkreist einen Stern, der unserer eigenen Sonne sehr ähnlich ist. Die Entdeckung bringt Wissenschaftler der Suche nach einem Planeten wie unserem eigenen einen Schritt näher – einen, der möglicherweise Leben beherbergen könnte, sagten Wissenschaftler.

'Wir kommen der Entdeckung des sogenannten Goldlöckchen-Planeten immer näher', sagte Pete Worden, Direktor des Ames-Forschungszentrums der NASA im kalifornischen Moffett Field, heute während einer Pressekonferenz. [ Galerie: Die seltsamsten außerirdischen Planeten ]

Der neu entdeckte Planet in der bewohnbaren Zone heißt Kepler-22b. Er befindet sich etwa 600 Lichtjahre entfernt und umkreist einen sonnenähnlichen Stern.



Der Radius von Kepler-22b ist 2,4-mal so groß wie der der Erde, und die beiden Planeten haben ungefähr ähnliche Temperaturen. Wenn der Treibhauseffekt dort ähnlich wie auf der Erde funktioniert, würde die durchschnittliche Oberflächentemperatur auf Kepler-22b 22 Grad Celsius betragen.

Jagd auf fremde Planeten

Das 600 Millionen US-Dollar teure Kepler-Observatorium wurde im März 2009 ins Leben gerufen, um nach erdgroßen außerirdischen Planeten in der bewohnbaren Zone ihrer Muttersterne zu suchen, in denen flüssiges Wasser und vielleicht sogar Leben existieren könnten.



Kepler erkennt fremde Planeten mit der sogenannten Transitmethode. Es sucht nach winzigen, verräterischen Einbrüchen in der Helligkeit eines Sterns, die verursacht werden, wenn ein Planet den Stern aus der Perspektive der Erde passiert oder vor ihm kreuzt, und blockiert einen Bruchteil des Lichts des Sterns.

Dieses Diagramm vergleicht unser eigenes Sonnensystem mit Kepler-22, einem Sternensystem, das die erste enthält

Dieses Diagramm vergleicht unser eigenes Sonnensystem mit Kepler-22, einem Sternensystem, das den ersten von der NASA-Mission Kepler entdeckten 'habitablen Zone'-Planeten enthält.(Bildnachweis: NASA/Ames/JPL-Caltech)

Die Funde werden von „Kandidaten“ zu vollwertigen Planeten, nachdem Folgebeobachtungen bestätigen, dass es sich nicht um Fehlalarme handelt. Dieser Vorgang, der normalerweise mit großen bodengestützten Teleskopen durchgeführt wird, kann etwa ein Jahr dauern.

Das Kepler-Team veröffentlichte bereits im Februar Daten aus seinen ersten 13 Betriebsmonaten und gab bekannt, dass das Instrument 1.235 Planetenkandidaten entdeckt hatte, darunter 54 in der bewohnbaren Zone und 68, die ungefähr erdgroß sind.

Von den insgesamt 2.326 Kandidatenplaneten, die Kepler bisher gefunden hat, sind 207 ungefähr erdgroß. Mehr von ihnen, 680, sind etwas größer als unser Planet und fallen in die Kategorie „Super-Erde“. Die Gesamtzahl der Kandidatenplaneten in den bewohnbaren Zonen ihrer Sterne beträgt jetzt 48.

Bis heute wurden etwas mehr als zwei Dutzend dieser potenziellen Exoplaneten bestätigt, aber Kepler-Wissenschaftler schätzten, dass mindestens 80 Prozent der Entdeckungen des Instruments am Ende die Realität sein sollten.

Weitere Entdeckungen folgen

Die neu entdeckten 1.094 Planetenkandidaten sind das Ergebnis von Keplers Arbeit während der ersten 16 Monate wissenschaftlicher Arbeit, von Mai 2009 bis September 2010. Und es werden nicht die letzten Entdeckungen des produktiven Instruments sein.

'Dies ist ein wichtiger Meilenstein auf dem Weg, den Zwilling der Erde zu finden', sagte Douglas Hudgins, Kepler-Programmwissenschaftler am NASA-Hauptquartier in Washington, D.C., in einer Erklärung.

Missionswissenschaftler müssen noch Daten aus den letzten zwei Jahren und in die Zukunft analysieren. Kepler wird noch eine Weile Beobachtungen machen; seine nominelle Mission soll im November 2012 enden, aber das Kepler-Team bereitet einen Vorschlag vor, den Betrieb des Instruments um ein weiteres Jahr oder länger zu verlängern.

Keplers Funde sollten mit der Zeit nur noch spannender werden, sagen Forscher.

'Wir drängen auf kleinere Planeten und längere Umlaufzeiten', sagte Natalie Batalha, stellvertretende Leiterin des Wissenschaftsteams von Kepler bei Ames.

Um einen potenziellen Planeten zu markieren, muss das Instrument im Allgemeinen drei Transite miterleben. Planeten, die in nur wenigen Monaten drei Transite machen, müssen ihren Elternsternen ziemlich nahe sein; Infolgedessen waren viele der außerirdischen Welten, die Kepler schon früh entdeckte, glühend heiße Orte, die keine guten Kandidaten für das Leben, wie wir es kennen, bieten.

Mit mehr Zeit sollte sich Kepler jedoch eine Fülle von weiter entfernten – und vielleicht erdähnlicheren – Exoplaneten öffnen. Wenn intelligente Außerirdische unser Sonnensystem mit ihrer eigenen Version von Kepler studieren würden, würden sie schließlich drei Jahre brauchen, um unseren Heimatplaneten zu entdecken.

'Wir kommen sehr nahe', sagte Batalha. 'Wir zielen auf die wirklich erdgroßen, bewohnbaren Planeten ein.'

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