Pioneer 11: Jupiter & Saturn ganz nah

Pioneer 11 war für die NASA ein großer Wurf im Dunkeln, da die Sonde nicht einen, sondern zwei Planeten auf ihrer Reise von der Erde nach außen besuchte. Der 9,5-Fuß, 570-Pfund-Satellit würde auf der Flucht aus dem Sonnensystem an Jupiter und Saturn vorbeifahren und diese beiden Welten den Wissenschaftlern auf der Erde in beispiellosem Detail enthüllen.



Es war auch ein Beispiel für die Langlebigkeit von Raumfahrzeugen, da die Sonde noch 1995 – mehr als zwei Jahrzehnte nach ihrem Start – Informationen übermittelte.



Dieses Bild wurde von Pioneer 11 am 1. September 1979 aus einer Entfernung von 248.500 Meilen (400.000 km) aufgenommen. Der Rand der Scheibe ist durch die Cassini-Division und den C-Ring deutlich zu sehen. Der Keeler Gap ist auch schwach gegen den Planeten zu sehen.

Dieses Bild wurde von Pioneer 11 am 1. September 1979 aus einer Entfernung von 248.500 Meilen (400.000 km) aufgenommen. Der Rand der Scheibe ist durch die Cassini-Division und den C-Ring deutlich zu sehen. Der Keeler Gap ist auch schwach gegen den Planeten zu sehen.(Bildnachweis: NASA/Jet Propulsion Laboratory)



Die Pioneer-Serie erforschte einen Großteil des Sonnensystems, als das Konzept für Wissenschaftler noch sehr neu war. Die ersten Sonden, die Ende der 1950er Jahre gestartet wurden, zielten auf den Mond. Spätere gingen weiter in den Weltraum, wobei Pioneer 10 1972 erfolgreich in Richtung Jupiter und seinen Monden startete.

Zu Saturn und darüber hinaus

Die NASA wollte Pioneer 11 noch einen Schritt weiter bringen. Es würde die Schwerkraft des Jupiter nutzen, um das Raumschiff in Richtung Saturn zu schleudern, was eine großartige Vorbereitung für zukünftige Missionen zu den äußeren Planeten wie den Voyagers (damals in der Planungsphase) wäre.



Pioneer 11 startete am 5. April 1973 mit einer Atlas-Centaur-Rakete und kreuzte leicht aus der Erdumlaufbahn in Richtung Jupiter . Die Raumsonde näherte sich Jupiter am 3. Dezember 1974 am nächsten, nur 27.000 Meilen von der Atmosphäre des Planeten entfernt. Dies war dreimal näher als Pioneer 10.

Pioneer 11 machte unter anderem eindrucksvolle Bilder vom Roten Fleck des Jupiter, untersuchte erstmals die Polargebiete des Planeten und fand auch die Masse von Jupiters zweitgrößtem Mond Callisto heraus.

Die NASA beschloss, ein Instrument abzuschalten, nachdem Pioneer 11 Jupiter verlassen hatte. Im April 1975 schalteten Wissenschaftler den Mikrometeoroid-Detektor ab, weil er Befehle aussendete, die nicht nur unnötig waren, sondern auch die Messwerte anderer Instrumente an Bord beeinflussten.



Mit einer helfenden Hand von Jupiters Gravitation flog Pioneer 11 auf Saturn zu. Es dauerte fast fünf Jahre, bis die Raumsonde den Planeten erreichen konnte, der etwa 930 Millionen Meilen von der Erde entfernt war.

Am 31. August 1979 fand Pioneer 11 Beweise für Saturns ' Bogenstoß “, oder die Stelle, an der das Magnetfeld des Saturn den Planeten vor den Auswirkungen der Sonne abschirmte. Dies war der erste Beweis, den die NASA über das Magnetfeld des Saturn hatte.

Am nächsten Tag flog die Raumsonde nur 23.000 Meilen von den Wolkenspitzen des Planeten entfernt am Saturn vorbei – eine Entfernung von nur dem doppelten Erddurchmesser. Sensoren an Bord schätzten die Temperatur des Saturn auf minus 292 F (minus 180 C) und entdeckten, dass der Planet hauptsächlich aus flüssigem Wasserstoff besteht.

Die wichtigsten Entdeckungen von Pioneer 11 bei Saturn waren die Entdeckung eines neuen Rings – genannt der 'F'-Ring — sowie zwei kleine Monde. Seine ersten Temperaturmessungen von Titan, dem größten Saturnmond, ergaben, dass der Mond sehr kalt war.

Bilder, die von der Raumsonde zurückgestrahlt wurden, zeigten Saturn auf eine Weise, die die Menschen kaum erahnen konnten. Einige der beeindruckendsten Aufnahmen waren die Ringe des Planeten, die mehr Details zeigten, als sie von Teleskopen auf der Erde gesehen worden waren. Die Bilder waren ein Auftakt für das, was die Voyagers später den Wissenschaftlern hier in ihren Bildern enthüllten.

Auf zum Zentrum der Galaxie

Die NASA blieb auch in den Jahren, nachdem sie Saturn verlassen hatte, mit Pioneer 11 in Kontakt. Noch 1995 funktionierten zwei Instrumente von Pioneer 11 noch. Die Agentur beendete die routinemäßige Kommunikation mit Pioneer 11 am 30. September 1995.

Pioneer 10 und Pioneer 11 tragen eine Plakette mit einem Design, das in eine goldeloxierte Aluminiumplatte eingraviert ist, die am Raumfahrzeug befestigt ist

Pioneer 10 und Pioneer 11 tragen eine Plakette mit einem Design, das in eine goldeloxierte Aluminiumplatte eingraviert ist, die an den Antennenträgerstreben des Raumfahrzeugs befestigt ist, um es vor Erosion durch interstellaren Staub zu schützen.(Bildnachweis: NASA)

Die Erde hatte das letzte Mal am 24. November 1995 Kontakt mit Pioneer 11 aufgenommen, aber dies war nicht auf einen Ausfall des Raumfahrzeugs zurückzuführen. Kurz darauf manövrierte Pioneer 11 zu einer Stelle im Universum, die von der Erde aus nicht sichtbar war.

Es ist möglich, dass Pioneer 11 immer noch nach Hause ruft, obwohl das Signal von Pioneer 10 2002 zu schwach wurde, um es zu hören.

Wie Pioneer 10 trägt Pioneer 11 eine goldene Plakette an Bord, die Außerirdischen ein wenig darüber erzählen soll, woher sie stammt. Es enthält Bilder eines unbekleideten Mannes und einer unbekleideten Frau, ein Diagramm eines Sonnensystems und ein Bild, das die Sonne im Verhältnis zu anderen nahen Sternen zeigt.

SETI-Gründer Frank Drake und Fernsehmoderator und Astronom Carl Sagan haben die Gedenktafel mitgestaltet.

Mit dieser Botschaft der Menschheit steuert Pioneer 11 – das letzte Mal, was wir gehört haben – auf das Zentrum der Galaxie zu und zielt auf das Sternbild Schütze.

Auf einer ihrer Websites erwähnt die NASA beiläufig, dass es etwa vier Millionen Jahre dauern wird, bis Pioneer 11 einen der Sterne des Schützen erreichen .

Tatsächlich steuert Pioneer 11 etwas langsamer auf diesen Ort zu, als zunächst angenommen.

Die NASA fragte sich jahrzehntelang, warum Pioneer 10 und 11 jedes Jahr 3.000 Meilen weniger flogen als prognostiziert. Synchronisiert die ' Pionieranomalie ' entdeckte die NASA die Ursache erst im Jahr 2012: Es lag daran, dass Wärmequellen auf den beiden Raumfahrzeugen gegen sie drückten, als sie von der Erde flogen.

— Elizabeth Howell, guesswhozoo.com-Mitwirkende

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